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¿QUE ES UN MAMIFERO?


Sería correcto decir que los mamíferos constituyen un grupo de animales con columna vertebral, cuerpo aislado por pelo, articulación única en la mandíbula, y que alimentan a sus crías con leche. Sin embargo, esto no aclara cómo estas pocas características comunes apoyan la evolución de un grupo que presenta adaptaciones, conductas, y sociedades muy complejas. Los mamíferos son también el grupo al que pertenecen los humanos, y a través de ellos es mucho lo que podemos comprender acerca de nosotros mismos. Por consiguiente otra respuesta a la pregunta qué es un mamífero sería la de que su esencia radica en su compleja diversidad de forma y función, y sobre todo en su flexibilidad individual de conducta, ya que el mamífero más pequeño, el murciélago de Kitti, pesa 1,5 g, en tanto que la ballena azul pesa 100 millones de veces más; el lobo puede viajar a travez de 1000 km2, y la rata topo jamás abandona su madriguera; el opossum de Virginia pare camadas de hasta 27 crías, y el orangután sólo tiene un hijo; el elefante al igual que el hombre, puede vivir unos setenta años, mientras que el Antechinus stuari macho jamás ve un segundo año, y muere antes de nacer la primera y única camada de la que es progenitor. Ninguna faceta de estas vidas tan variadas sigue el azar: cada mamífero potencia sus propiedades y capacidades, a fin de dejar una descendencia viable. Los mamíferos son una clase que comprenden unas 4.070 especies, cuyas antiguas relaciones entre sí permiten subdiviciones en unos 1.000 géneros, 135 familias, 18 órdenes y 2 subclases. Estas últimas reconocen una separación de 200 millones de años entre los Prototheria ovíparos (los únicos sobrevivientes son los ornitorrincos y los equidnas) y los Theria vivíparos. En cambio, solo tiene 90 millones de años la división entre los Theria, que separa a los marsupiales (infraclase Metatheria) de los mamíferos placentarios (Eutheria). Incluso dentro de los compartimientos taxonómicos hay una portentosa variación de tamaño, forma y modo de vida: el comportamiento entre individuos de la misma especie puede variar en razón de las circunstancias. Así los individuos de una población de hienas manchadas pueden formar clanes estables de unos 50 miembros o relacionarse sólo durante unos pocos días. Si dos hembras de una manada de perros cazadores africanos encuentran los cachorros de otra, segun sea su rango social, una de ella les prodigará los mayores cuidados y la otra los matará salvajemente. La conducta de los mamíferos provoca en numerosas situaciones una sensación de sorpresa.


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